珊瑚前途堪忧

珊瑚是生命力很强的动物,从远古时起珊瑚就已经在大海里繁荣起来。在热带和亚热带浅海,造礁珊瑚骨架和生物碎屑堆积形成了无数大大小小的珊瑚礁。今年8月份公布的一项科学成果证明,生命力顽强的珊瑚,在人类培育出的众多“杀手”的围剿下可谓前途堪忧。

珊瑚礁悄然消失
30岁的英国妇女斯特里特现在是自由潜水的世界纪录保持者。孩提时代,她常插着潜水管在加勒比海的珊瑚礁中穿游,但现在这些珊瑚礁已不复存在了。她很担心自己的孙儿们可能不会再知道珊瑚礁是什么样子。
英国东英吉利亚大学的研究人员近日在美国《科学》杂志网络版上发表文章,证实了斯特里特观察到的情况。文章说,过去30年中,加勒比海某些区域的珊瑚覆盖率已经从50%锐减到了约10%。这项调查的对象包括加勒比海海盆的263处珊瑚礁,南到南美洲海岸,北到牙买加和美国佛罗里达州,西至美国得克萨斯州海岸附近的墨西哥湾。上个世纪80年代,珊瑚的减少达到了最高峰。虽然现在珊瑚消失速度已经放缓,但形势依然不容乐观,可能需要几十年才能恢复。研究人员对远古珊瑚沉积物的研究显示,近来珊瑚覆盖的减少状况“是几千年来空前的”。
实际的情况是,世界各地的珊瑚礁普遍面临威胁。设在澳大利亚的全球珊瑚礁监测网估计,在过去的数十年间,全球超过四分之一的珊瑚礁已经死亡,而且在未来20年里,还将有至少四分之一的珊瑚礁会消失。
珊瑚礁的消失不仅使珊瑚面临灭绝的危险,同时受到威胁的还有一个丰富的生态体系。珊瑚礁和热带雨林一样,也是地球上最重要的生态体系之一,从中可以找到地球上主要生物的代表,从原始藻类到细菌、无脊椎动物、爬行动物和鱼类。珊瑚礁消失,所有依赖珊瑚的物种都会受到影响,最后波及到整个海洋体系。此外,海岸的牢固程度也会受到破坏,没有了珊瑚礁,堤岸只能听任海水的冲刷。

人类“杀害”珊瑚
尽管对于珊瑚死亡的具体原因现在还有一些争议,但多数人同意,人类的活动导致了珊瑚死亡。
珊瑚的第一个杀手是全球变暖。在造礁珊瑚的体内共生有大量的虫黄藻,正是它们为珊瑚染上绚丽的色彩。虫黄藻可以进行光合作用,一面制造养料,一面为造礁珊瑚的生长清除代谢产生的二氧化碳等废料,同时提供氧气。然而,珊瑚是一种活生物,极度敏感。如果海水水温超过一定范围,珊瑚就会抛弃虫黄藻,恢复成白色,如果虫黄藻不再回来,珊瑚就必死无凝。
第一个白化珊瑚礁是70年前人们在澳大利亚大堡礁的一次探险活动中发现的,但到了20世纪70年代,在世界不同的地方都发现了白化珊瑚。世界野生生物基金会的一份报告指出,在1979至1990年短短的12年间,就发现了60起珊瑚白化病例,而在这之前的103年中仅证实有过3起。研究人员解释说:“随着气温的升高,这种现象将会更加频繁密集。最近20年的6起最严重的白化病例正是由海水温度升高引起的。”
悉尼大学生物科学学院教授奥韦·霍格·古尔贝格,最近15年来对全球的白化珊瑚礁作了研究,他在研究报告中得出结论:除非气候不再变化,否则珊瑚白化将日趋频繁,2030年至2070年,甚至每年都会有这种现象发生。100年内珊瑚礁将会从地球上的绝大部分地方消失。
珊瑚的第二个杀手是农业耕作。在留尼汪岛和毛里求斯,由于农业生产大量使用化肥,导致珊瑚的细菌杀手——微生物石重现海洋,威胁着珊瑚“性命”。
第三个杀手是渔业捕捞,它能对珊瑚造成直接破坏。美国近来吃虾大行其道,虽然经济不景气,但高档海鲜馆依然生意兴隆,食客络绎不绝。然而,野生虾生活在海底,人们需要用拖网和加重的鱼网贴着海底捕捞。鱼网所过之地,海洋环境受到破坏。
珊瑚杀手,数不胜数。

救援珊瑚
今年8月,欧洲委员会应英国的要求,批准了一项有效期为6个月的紧急禁止令,禁止在苏格兰海岸的某一地区用拖网捕鱼,以保护当地特有的深海珊瑚。部分科学家认为,唯一的保护珊瑚的办法就是建立更大的国际珊瑚保护区,在保护区内不允许捕鱼、抛锚等等。
不过,也有科学家希望用人造礁石来挽救珊瑚的颓势。从20世纪50年代起,人们就开始利用金属废料和汽车轮胎等废物搭建人造礁体,希望能增加鱼类和甲壳类动物的产量。最近,人们用塑料、钢材和水泥建造礁体,但它们比天然礁体要贫瘠不少,吸引珊瑚的效果不佳。
然而,更加复杂的生物礁石也许会有效得多。这种构想是在20世纪70年代中期产生的,当时在美国得克萨斯大学工作的希尔伯茨设想用浸在海水中的电极来模拟贝壳和礁石的生长方式。当电子和海水中的氢离子结合时,电解的水会在阴极产生氢气气泡。为了补偿失去的氢离子,海水中的碳酸会在阴极附近分解,释放出氢离子和碳酸根离子。希尔伯茨注意到,当碳酸根离子浓度达到一定水平时,阴极就会形成一种主要由碳酸钙构成的石灰岩。希尔伯茨推想,如果利用太阳能等可再生能源来发电,人们就可以用较低的成本制造出各种形状、各种尺寸的石灰岩“礁石”。他在实验中发现,钢架附着物的厚度每年可以增加5厘米。这种结构几乎无需维护,一旦受损甚至可以自我修复,等到这种石灰岩生长到类似天然礁石的时候,珊瑚很快就会在上面繁殖。
这种方法已经吸引了纽约地铁的注意。纽约市公共交通公司最近打算把650节报废的地铁车厢沉入新泽西州海岸附近的大西洋海底,希望车厢成为吸引贝类和鱼虾的人造珊瑚礁。新泽西州环境部部长坎贝尔认为,地铁车厢在海底可以形成珊瑚礁,对于钓鱼爱好者、对于海岸地区的经济发展以及海底世界都是一件好事,这意味着人们给鱼类扩大了生活空间。
不过,这种向海里抛弃大型废物的方法需要一定的控制,否则,世界各地的沿海国家都有可能会毫不顾忌地将垃圾倒入自己家门前的大海中,那人类就真正埋入垃圾的海洋中了……